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苗得雨:网事争锋

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日志

 
 

新输入法崛起  

2009-04-27 16:26:55|  分类: 电脑技术专栏 |  标签: |举报 |字号 订阅

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20世纪80年代之前,中文曾经被看作是不可能被输入电脑的语言,1983年王码五笔的推出改变了这一切,它不仅使汉语变得可以打,而且还带来了很可观的输入速度。在之后的十几年时间里,拼音从输入法的百家争鸣中脱颖而出,大大降低了学习中文输入的难度,实现了“让所有中国人都能打字”的梦想。后来,一度辉煌的中文输入法因为缺乏可见的商业价值遭到了数年的冷遇。如今,伴随着谷歌、搜狐、腾讯等厂商的高调进入,这块领域重新成为了兵家必争之地……

 

中文输入法领域已经沉寂多年,直到搜狗拼音输入法的出现。这之后,输入法的竞争开始进入另一个时期,这一时期的输入法有着显著的特点:它们的背后都有着互联网巨头的支撑,它们自身也和互联网紧密关联。究竟是什么力量,吸引了互联网巨头盯上输入法,甚至不惜大动干戈?又是什么诱因,引燃了中文输入法平台之争?

搜狗掀起互联网输入法旋风

中文输入平台的历史可以追溯到1983年,当汉字输入还是一个可能性的问题时,学者出身的王永民教授以及他的第一版王码五笔给出了清晰的答案。当时的五笔字型,意义不仅仅是让汉字的输入变得可行且高效,更是让中国的业界为之振奋,及时地击碎了当时很多的悲观论调和类似发明“汉字大键盘”的畸形发展思路。

由于五笔字型上手难度较大,上世纪90年代,各种汉字输入方案如雨后春笋般出现,却大都因为缺乏踏实的技术支撑和足够的市场基础而黯然退出。于是,人们重新把目光投向了简单易学的输入法——拼音。这时的拼音输入法普遍存在着重码多、拣字慢、可移植性差的致命伤,占据着操作系统优势的微软将旗下的智能ABC植入了Windows3.2以及后续的系统中,在几乎没有竞争对手的情况下垄断了拼音输入平台并对其进行小幅度改造,尽管步伐缓慢,微软的这一决定仍然为后来收购并整合的微软拼音输入法奠定了重要的市场基础。

微软拼音输入法是一个以支持长句输入为特色的产品,它的出现使拼音输入的速度大幅提升,并且深刻地影响了之后拼音输入法改进的思路。世纪之交先后问世的紫光拼音和拼音加加就明显地承袭了这一思路,又在此基础上加强了短语判断的准确度和词库的本土化,赢得了很多用户的青睐。当时,这三大输入法产品占据了拼音输入市场的90%,甚至还吸引了很多五笔用户加入,可谓风光一时。

可惜的是,这时的输入法还没有一个清晰的盈利模式,只能依靠一些内置小广告来争取小额利益;或者以培养知名度为目的,却不知道如何利用人气。因此,输入法并没有得到足够的重视,只是作为公司副业或者程序员的爱好出现,产品的更新十分缓慢,如紫光拼音的两个版本时差长达三四年之久。拼音输入法的发展陷入了一个长期的停滞期。

2006年,由搜狐公司主持推出的搜狗拼音重新吸引了业界对拼音输入法的注意。它创造性地将搜索引擎的海量关键词库引入汉字输入平台,通过互联网实时同步最新的词汇,从而又一次锁定了拼音输入速度的增长点,这也为它赢得了铺天盖地的市场好评。

不久后,同样基于搜索词库的谷歌输入法面世,并引发了搜狐指责谷歌输入法抄袭的口水大战。这场战役尽管以谷歌道歉而结束,但并没有真正意义上的输家,搜狐和谷歌输入法都因此而声名鹊起,吸引了大量的用户。当这场口水战风平浪静的时候,2008年年初,QQ宣布推出QQ输入法,加入输入法大战,之后还爆发了搜狐和腾讯关于输入法相互屏蔽的口水仗。

如今,以搜狗、谷歌和QQ拼音为代表的新生代的输入法形成三足鼎立的局面,输入平台用户的争夺战无疑将越来越激烈……

输入法战场再起纷争的背后力量

提到搜狗拼音,百度CEO李彦宏不免要扼腕叹息。2005年,当一个叫马占凯的年轻人踌躇满志地写信给百度公司表示搜索引擎在输入法领域将大有可为时,百度只是用了一封礼貌性的回复随便地打发了他,于是马占凯失望地另投明主……数月后,他已经成为了搜狐公司搜狗输入法的产品经理,并很快让这款新颖实用的产品变得家喻户晓。

将搜索词库引入输入法,这个原理其实很简单:过去的拼音输入法词库由人工整理更新,不仅工作量很大,而且产品更新几乎不能带来任何明显的回报,所以词库维护被看成是一件吃力不讨好的事情。而马占凯的想法是,既然百度、搜狐之类的搜索引擎提供商已经维护着一套搜索数据库,那么把当前的热门的搜索词汇做成词库也应该是一件轻而易举的事情。一旦输入法采用这套方案,不仅更新词库变得很简单,时下的流行词汇也可以尽收囊中。

搜狐选择马占凯,有着深刻的背景因素。1998年,当搜狐开始自己的门户网站之路时,几乎还是一个山寨版的雅虎,经过约5年的苦心经营,还是不能在以内容主导的市场上超越实力雄厚的新浪、网易等对手;2003年,搜狐将战略重心转向搜索领域,但又遭到已经羽翼丰满的百度和Google等的当头痛击,只得到了不足3%的国内搜索市场。马占凯的出现让搜狐看到了一线希望——在输入法这个冷清的市场上抢占先机,打出品牌,助力搜索业务!

搜索恐怕是网络时代最诱人的概念之一了。和搜狗拼音一样,输入法一旦得到了与搜索业务的共生机会,将势不可挡。于是,同样有着搜索业务背景的谷歌和腾讯接踵而至,它们不会放过这个吸引中国本土消费者、提升搜索引擎知名度的机会,更不会坐视输入法这个用户桌面的“常客”,一次次将用户引向竞争对手的怀抱!

除了实时更新的动态词库,三家在输入法界面、个性化词库订制、人性化操作方面做足了功夫。例如搜狗拼音允许用户将大头贴嵌进输入界面,打造高度个性化的输入法平台;谷歌拼音则将Gmail账户与输入法用户绑定,利用云计算的思想,使用户在任何地方都可以使用自己的词库;QQ拼音大力提高输入法对游戏平台的兼容性,等等。从产品的历史记录上来看,三家产品的版本更新也是十分频繁,比如QQ拼音在2009年的前三个月内就有4次版本变更。这一切高调取悦用户的行为,都与过去紫光、微软等往日的慵懒竞争风格大相径庭。

搜索,是输入法战场再起纷争的背后力量。搜索引擎和输入法相互促进的关系,开启了一个极富潜力的业务模式。用马占凯自己的话说:在Gmail之前,大家以为Email就是这样了;在搜狗输入法之前,大家以为输入法就是这样了……中国互联网领域很多都没有开始商业化运作,机会还很多。

输入法聚焦桌面话语权之争

助力搜索业务,并不是输入法之争的全部内容。在用户桌面这个狭小而珍贵的区域占有一席之地,并且在用户日复一日的工作中逐渐培养客户忠诚度,增强产品“黏性”,从而最终占有用户桌面的“话语权”,才是输入法之争的长远意义和未来方向。

当前,网络经济的主要潮流,正从注重数量的“眼球经济”转向注重质量的“注意力经济”时代过渡。在过剩的网络信息中,如何设法吸引客户的注意力,是Web2.0时代的核心问题。过去,不管是网站运营商还是软件提供商,都把桌面“左上方”当作是读者注意力最集中的地方,所以,企业标识、软件商标、新闻头版、重点广告等都往往更加垂青屏幕左上角的空间。而伴随着网页以及用户桌面信息量的加大,屏幕左上角以及界面中心的吸引力都在日浙减弱。近些年来,即时通讯工具和SNS网站的流行使屏幕的右下角成为了“注意力经济”新一轮的角逐焦点。社会实验表明,右下角弹出信息往往更容易让用户兴奋,因为它常常意味新的即时消息、新的社交邀情、更新的系统信息或者重要新闻摘要等等,这就是所谓的“右下角现象”。由于在Windows系统中,语言栏默认位于屏幕的右下角,因而输入法具有了影响新一轮注意力之争的得天独厚的优势。

另外,拼音之所以能够成为当前输入法之争的主要战场。首先是因为拼音输入法的使用人群很广,比五笔字型更富朝气;同时,由于五笔字型的编码比较统一,输入模式相似,与拼音相比远远缺乏“黏性”,不容易建立起稳定的客户群。

占据了用户桌面上重要的位置,同时拥有了充分的产品黏性,输入法既有能力也有动机将自身融入用户每天的习惯中,利用桌面话语权潜移默化地影响消费心理、赢得巨大的市场前景。但与过去狂轰滥炸式的眼球争夺战不同,这种竞争形式讲求更加细腻地把握用户心理、更加谨慎地选择话语方式——过去诸如更改用户主页、植入广告插件等行为都是已经被证明是不受欢迎的行为;而让用户自己成为信息的创造者(如搜狗拼音的细胞词库)、决定使用习惯(如绑定个人词库)则被证明是优秀的创意。

从来都不是英雄选择了时代,而是时代选择了英雄。从王永民到马占凯,从收费的输入法授权到免费平台的话语权争夺,网络经济的变迁决定了谁将登台亮相、谁将黯然退出。搜狐、腾讯、谷歌借输入法的竞争提升搜索品牌知足度只是桌面话语权之争的一个初期案例。它告诉我们,桌面信息不见得是桌面广告、消费行为也不等同于显性消费,用户喜欢的产品才是能够带来企业长期利益的产品,不管是搜索引擎还是其它的风光的网络产品,都离不开用户的认可和依赖!
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